从二十世纪早期那些享誉国际的会议到今天的未来化学奖(Chemistry for the Future Prize),索尔维出于对科学的热爱和由来已久的协作智慧理念,始终致力于推动科学研究。

几乎没有几家工业公司在它们整个企业历史进程中像索尔维一样,始终与学术科学界保持密切联系,并在好奇心的驱使下进行各类研究。鉴于索尔维的创始人欧内斯特·索尔维(Ernest Solvay)本人就是一名科学家,索尔维与科学非同一般的关系也就不足为奇了。事实上,在他过23岁生日的前一天,他获得了一项用盐、氨以及碳酸制作碳酸钠的专利发明。生产碳酸钠成了其公司的主要业务,也是公司成功之旅的起点。但是,第一次的专利申请被宣布无效 —— 比利时科研机构的依据是很久以前已有人在理论上发现了这一化学反应,所以不能给欧内斯特授予专利权。不过,他并没有就此放弃,两年后,欧内斯特再次提交了专利申请,在申请中他不仅描述了反应原理本身,还给出了关于设备和操作的说明。这一年是1863年,索尔维的辉煌之旅自此拉开序幕。
 
Labo_Institut_Physio接下来几十年里,生产碳酸钠让索尔维大获成功。尽管已身为一家事业兴旺的公司的老板,欧内斯特仍然保持着他对科学研究的热爱,并十分关注科学界的动态。对欧内斯特来说,科学力量仅用于开发业务是不够的。事实上,他创业只有一个目标 —— 让他有足够的经济能力满足他对科学研究的热情。不论其实际应用前景如何,他都想鼓励科学不断向前发展,而他也明白实现这一想法的最佳方法莫过于将当时最聪明的科学家们聚集在一起,碰撞出智慧的火花。而且,他认为所有的科学都值得人们的关注,包括社会科学,他还认为这些科学应该为大众所用。
 
到十九世纪末期,索尔维已因其超前思维而闻名于世。它不仅为员工实施了一项受众极广的超时代福利计划,还通过各种方式支持学术科学的发展。由于创建了许多基金会,欧内斯特被人们称为“比利时卡内基”。索尔维的企业文化遗产经理Nicolas Coupain声称,“索尔维支持纯粹学术科学的传统在许多科学领域内产生了无数成果。”尽管索尔维的科学资助事业由于其创始人的兴趣存在着很大的个人因素 —— 欧内斯特与许多科学家私交甚好,会从他的基金会里给他们拨发科研款项,但是这一事业也与索尔维企业有着密不可分的联系。
 
因其对科学事业的慷慨资助,欧内斯特获得了“科学赞助人”的美誉,并吸引了当时著名的德国化学家瓦尔特·能斯特(Walther Nernst)(1864-1941)的注意。因为瓦尔特意识到如果科学发展仅限于德国范围内,那么科学发展必定会止步不前,所以他和他的同事们需要与法国、英格兰、荷兰等其他国家的同行进行对话。 

世界上最著名的科学会议

瓦尔特的这种诉求是否就是促使召开后来成为世界上最重要的科学会议的起因呢?不管怎么样,1911年索尔维在布鲁塞尔的大都会酒店(Hotel Métropole)召开了一次国际科学会议,史称索尔维会议(Solvay Conference)。本次会议邀请了在物理学领域最卓越的科学家们参加,来讨论他们各自的研究发现。瓦尔特和著名的德国理论物理学家马克斯·普朗克(Max Planck)(1858-1947)是会议的主要组织者,而1902年诺贝尔奖获得者、荷兰物理学家亨德里克·洛伦兹(Hendrik Lorentz)则是会议主席。
 Solvay Council of Physics 1911, Belgium
这次会议产生了巨大影响。既然先例已开,欧内斯特迅速决定要将这一惯例保持下去,于是他在1912年成立了索尔维国际物理研究所(International Solvay Institute for Physics)。而且,他不久就决定这些会议不应局限于物理学,所以,索尔维国际化学研究所(International Solvay Institute for Chemistry)在下一年应运而生以便为化学领域组织同规格的会议 —— 这两个由欧内斯特创建的研究所于1970年合并为“索尔维国际物理和化学研究所”(International Solvay Institutes for Physics and Chemistry)。
 
那么,欧内斯特和他的科学家朋友们在1911年的首届会议中取得了什么令人惊叹的成果呢?首先,与会者名单本身在当时就已让人叹为观止了,时至今日,即使是那些对过去一个世纪的科学发展最不关心的人也明白它的分量。这可能是有史以来蜚声世界的科学家们最令人难忘的聚会了。想象一下阿尔伯特·爱因斯坦(Albert Einstein)、居里夫人(Marie Curie)、亨利·庞加莱(Henri Poincaré)、马丁·克努德森(Martin Knudsen)、保罗·朗之万(Paul Langevin)、马克斯·普朗克、瓦尔特·能斯特和亨德里克·洛伦兹齐聚一堂,热烈辩论的场面,他们所谈皆是最前沿的物理学发展。据说爱因斯坦(当时32岁)是会场第二年轻的物理学家,最年轻的是英国物理学家弗雷德里克·林德曼(Frederick Lindemann),他在二十世纪五十年代成为了温斯顿·丘吉尔(Winston Churchill)的顾问。
 
首届索尔维会议另一个令人敬佩的地方在于它所创造的科学突破。会议主题为“辐射和量子”(Radiation and the Quanta),会议认为解决问题有两个方法,即经典物理学和量子论,为物理学开辟了全新的发展道路。正如我们今天所知,这些方法在接下来的几年里得到了迅猛发展。Nicolas Coupain说,“事实上,前面六七次索尔维会议都为科学进步做出了巨大贡献。”这证明欧内斯特的直觉是正确的 —— 让当时最伟大的科学家们相聚在一起,必然会产生推动科学进步的新观点。这一想法很简单,也行之有效。

Conseil-de-Physique-1927
T1927年召开的第五届会议是另一个载入史册的重要会议,因为在这次会议上爱因斯坦与丹麦物理学家尼尔斯·玻尔(Niels Bohr)(1885-1962)的一场著名辩论奠定了量子物理学的基础,这一理论促进了对我们日常生活而言至关重要的技术的发展,例如能量和数字通讯。


最后,关于早期举办的那些索尔维会议,我们还应注意的是 —— 它们完全由欧内斯特利用他自己的财产资助。这可不是什么用于提升公司形象的企业赞助活动,而是一个人出于他对科学的热爱与信仰而做出的创举。秉承这一信念,他让受邀科学家们享有完全的行动自由,并成立了一个独立的科学委员会为每届会议拟定议程和受邀者名单。索尔维研究所的使命是“支持与发展在物理、化学及其他相关领域由好奇心驱动的科学研究,以便更深入地了解自然现象”,这样的信念至今未变。即使经历了二十世纪的兴衰变迁,索尔维从未舍弃这一使命,并将继续使之发扬光大!